Plata propiedades, caracteristicas y sus principales usos

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Plata propiedades y características principales


La plata nativa se presenta excepcionalmente en cristales bien formados, de dimensiones reducidas y a menudo reunidos en agregados filamentosos. 


La mayoría de las veces, la plata nativa se encuentra en asociaciones o agregados no cristalizados de dimensiones que varían de pequeñas masas de pocos gramos a bloques muy pesados y compactos, arborescentes y filamentosos o estrellados.


El color es blanco, gris claro o gris azulado en superficie fresca; con frecuencia, la plata nativa está recubierta de pátinas de alteración ( generalmente debidas a la formación de sulfuros) de color gris plomo o negruzco que reducen su brillo.


Propiedades fisicoquímicas de la plata



Se trata de un mineral muy pesado, blando, flexible, dúctil (se puede reducir a hilos finos incluso estirándolo en frío) y maleable (se reduce a una lámina delgada golpeándolo con un martillo, también en frío).  La plata carece de exfoliación y su fractura es irregular.

Tiene un bajo punto de fusión (en torno a 962 ºC, 2 en la escala Kobell) y es soluble en ácidos nítricos  y sulfúrico .

A temperatura ambiente, no reacciona con el oxígeno ni con el agua: por lo tanto, es inoxidable. Es también el mejor conductor de electricidad y calor.


Formación de la plata



La plata en estado elemental se encuentra en filones hidrotermales, frecuentemente asociada con cobre, calcita, cerusita y sulfuros, como galena y argentita.

Los filones argentíferos pueden ser de origen primario o de origen secundario, es decir, ligados a fenómenos de reducción de los yacimientos de sulfuros de plata en estado elemental se encuentra generalmente en la parte inferior de la montera del yacimiento.

La plata nativa puede formarse también por cementación, es decir, por la consolidación de fluidos ricos en solutos, en el interior de los llamados esquistos negros, rocas que se han formado en un ambiente pobre en oxígeno y, por tanto, pueden tener una alta concentración de sulfuros.


Yacimientos de la plata



La plata está ampliamente extendida en el continente americano. Las principales zonas de extracción están en México, cerca de Batopilas (en la sierra Madre Occidental, en el estado de Chihuahua) y de Guanajuato (Veta Madre).

Otros yacimientos importantes se encuentran en Chañarcillo, colquechaca y en el cerro rico de Potosí (Bolivia), Casalpaca, Julcani, Huarón y Quiruvilca, huancavelica (Perú), en copiapo chile.


en otras partes del mundo donde puede encontrarse

Republica checa, alemania, eslovaquia, australia, españa, china, rusia , polonia , noruega , Canadá, Butte (Montana) y en los alrededores de Aspen ( Colorado) y Silver City (Idaho), en Estados Unidos.

La plata nativa puede reconocerse fácilmente por el brillo característico y por el color claro, más evidente en las superficies de rotura.

A veces, puede confundirse con la galena, que sin embargo no es tan maleable y dúctil, o con la argentita, que produce, un polvo más oscuro y es más ligera.


Aplicaciones y usos industriales de la plata



Gracias a su ductilidad (debida a la escasa dureza y ala elevada maleabilidad) y a su precio en el mercado (inferior al del oro), la plata es quizá el metal precioso más usado en joyería y en la alta artesanía.

Se usa desde tiempos inmemoriales para realización de vajillas ( una famosa pieza de plata es la <<ensaladera>> entregada como premio al ganador de la Copa Davis de tenis) y se emplea frecuentemente como base para el engaste de piedras preciosas o, en solitario, para realizar collares, broches, pendientes, pulseras y anillos.

Otro uso <<histórico>> de la plata es la acuñación de monedas: se emplea en solitario para las monedas de mayor valor o conmemorativas, mientras que en ocasiones de menor relieve se asocia a otros metales en aleaciones en las que el porcentaje de plata es más o menos elevado.


En la industria químico-farmacéutica se usa para la producción de nitrato de plata, un poderoso bactericida y coagulante, y numerosas piezas de prótesis sofisticadas están fabricadas con este metal. Además, es un componente esencial en la producción de películas  y como conductor de alta calidad para circuitos electrónicos.


Metodos de extracción de la plata


La plata nativa, es decir, sin mezclar con otros elementos, es un mineral muy raro: por esta razón, el metal se extrae principalmente de otro mineral, la argentita. El mayor ejemplar de plata nativa se extrajo en Colorado ( EE.UU) y pesó nada mas que 380kg.

El bajo punto de fusión de la plata permite extraer con facilidad el metal del mineral de partida. Para separarlo de la ganga (la parte no utilizable de la roca madre) se emplean métodos, como la precipitación química, la amalgamación (usada también para el oro), la lixiviación (un proceso de separación basado en el empleo de reactivos químicos) y la copelación, que separa la plata de la argentita.

A causa de su reducida dureza, es fundida a menudo con otros metales para obtener aleaciones especiales.

 Una de las más antiguas es el electro, una aleación de oro y plata en la que esta última está presente sólo en un 20-25%. Los dos aleaciones más utilizadas son las llamadas Sterling ( cobre con plata al 92,5% o más ), que se usa habitualmente en joyería, y Bretaña (con más del 95% de plata).

Para usos comerciales, la cantidad de plata presente en una aleación se expresa en milésimas: las tres principales <<cantidades>> de plata están reconocidas con las marcas 750/1000, 800/1000 y 900/1000.

La plata se trabaja con técnicas de fusióncinceladura, y repujado o grabado.
En el primer caso, se caliente el metal a alta temperatura y se viene en moldes de varias formas. Para la cinceladura, en cambio, se usan pequeños cinceles para labrar el metal en frío, mientras que pasa el grabado se utilizan buriles de diferentes tamaños.


Curiosidades de la plata



La plata se conoce desde la más remota antiguedad. Su empleo con fines artísticos y suntuarios fue paralelo al del oro, aunque siempre ocupó un lugar secundario respecto a éste.

 En las tumbas reales de Ur, en Mesopotamia, se han encontrado objetos de plata que datan del III milenio a.C.

En el mundo clásico, la plata estaba asociada a la diosa de la caza, Diana, que tenía como símbolo la Luna: la que tenía como simbología lunar, y en particular la media luna, está ligada a este mineral precisamente por el color blanco plateado de nuestro satélite.


En la antiguedad, la plata se utilizaba para realizar joyas y, cortada en planchas, para hacer espejos. Entre las joyas de plata más antiguas están las halladas en tumbas egipcias, que se remontan a más de 6000 años atrás. 

Con la aparición de la moneda, la plata cobró un nuevo valor en el mundo antiguo, pues supuso un gran impulso para el comercio. La mina europea más importantes de la antiguedad eran las de Laurion ubicadas en grecia, sus grandes riquezas ayudaron a emprender sus costosas campañas militares.


La plata de los conquistadores


Cuando los españoles exploraban América buscando los legendarios tesoros de El Dorado, no podían suponer que sería la plata, y no el oro, lo que cambiaría la economía de España y de Europa entera.
En 1544 un indio  poblador nativo , Diego Gualca, descubrió casualmente la veta de plata del cerro de Potosí (Bolivia), que pronto se convirtió en la principal mina argentífera de América. 

Hacia 1585 ya se explotaban más de 600 pozos; la fundación de la Casa de la Moneda en la ciudad consolidó una patrón monetario fuerte en el Viejo y Nuevo continentes. Pronto fueron descubiertas otras minas de plata en México (entonces Nueva España), sobre todo en tierras de Guanajuato. Como también se explotaban minas de oro, hubo que buscar mano de obra barata; así para las explotaciones argentíferas se emplearon indios  nativos americanos; para las de oro se importaron esclavos de África en un comercio que enriquecío a Francia, Portugal, España, Gran Bretaña y los Países Bajos. 

La plata americana alcanzó su máximo entre 1580 y 1640 y sacó a Europa de la crisis económica; aquellas riquezas llegaban a Sevilla desde los puertos de Cartagena de Indias, en la actual Colombia, Veracruz (México) y Portobelo (Panamá). 

Además de su uso monetario, los orfebres de la América española emplearon la plata de sus minas para realizar joyas y objetos, sobre todo destinado a las iglesias, dando así a luz a uno de los capítulos más impresionante de la historia del arte americano.



El arte de la filigrana

Además de la cinceladura y el grabado, existe otra técnica para labrar la plata: la filigrana. Se trata de una obra de orfebrería que permite elevar considerablemente el valor de un objeto de plata. 

Esta compleja realización  artística se basa en curvar o entrelazar finísimos hilos de plata ( o de oro) que se unen por contacto o con soldaduras diminutas para producir figuras o diseños de calidad artística a menudo notable (junto a estas líneas, un collar de filigrana). 

En América Latina son de gran belleza las filigranas de Guatemala, México y Perú, pero aún conservan las técnicas fruto de la fusión entre las delicadas labores hispanas del siglo XVI y la orfebrería precolombina (chibcha y calima de Colombia, o chiriquí de Paramá).

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