Azufre Propiedades, caracteristicas y usos en la industria

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Azufre Propiedades y características principales 


El azufre nativo (es decir, en estado puro y no combinado con otros elementos) se presenta en la naturaleza de dos formas : rómbica y monoclínica. Este mineral, conocido y utilizado desde la Antigüedad, está ligado tradicionalmente con la idea del infierno y del demonio.


El motivo de esta asociación está relacionado tal vez con la zona de formación típicas del mineral.
Los ambientes en que se encuentran están asociados con frecuencia a fénomenos volcánicos o a zonas áridas y desoladas, consideradas a su vez ambientes predilectos por el diablo. Cuando está bien cristalizado, es uno delos minerales mas hermosos.

Las dos formas más comunes de azufre en estado elemental son el azufre rómbico o azufre (alfa), estable hasta una temperatura de 95ºc (y, por tanto, en las condiciones ambientales normales), y la forma monoclínica o azufre (beta), estable a temperaturas comprendidas entre los 95ºc y los 119ºc,superados los cuales empieza a fundir.

La primera forma se da en  cristales caracterizados por un habito bipiramidal a menudo bien formado, en masas granulares, incrustaciones y estructuras estalactilicas o en capas y estratificaciones tabulares.

No son raras las concreciones de pequeños cristales de azufre en sulfuros,como galena y pirita. La segunda forma, monoclínica, es mas rara, porque tiende a reconvertirse en azufre al descender la temperatura. Esta forma se puede encontrar también en delicados y pequeños cristales, a menudo alargados o puntiagudos, o en masas y depósitos de concreciones.

El azufre representa casi siempre un color amarillo limón, pero puede ser también amarillo grisáceo,pardusco o incluso negro cuando tiene inclusiones de betún o está recubierto de este material.

Propiedades fisicoquimicas del azufre


El azufre elemental, en sus dos formas, es un mineral ligero y muy blando. La prueba de la raya da un polvo blanquecino. Se trata de un mineral frágil, que se rompe en superficies de fractura irregulares o concoideas y se exfolia con dificultad. Es transparente o translúcido, con un brillo que puede ser resinoso o incluso graso. El brillo graso en el azufre es generalmente una característica ligada a la concentración de betún presente en el mineral bajo forma de inclusión.

El azufre es uno de los minerales que funden más fácilmente : de hecho, corresponde al nivel 1 en la escala Kobell, que indica la máxima fusibilidad. A una temperatura de 275ºc, cuando empieza a quemarse, desprende dióxido de azufre (SO2), un gas toxico. Se trata también de un mineral muy delicado, que se puede fracturar con el calentamiento producido por  la mano que lo sostiene. Esta propiedad debe ser tenida en cuenta por los coleccionistas.

Otra interesante característica del azufre es su capacidad de electrizarse con mucha facilidad : basta con la simple acción de frotamiento contra otro objeto (como, por ejemplo, un suéter de lana) para que se produzca una carga eléctrica. Todas estas características desempeñan un papel importante en las aplicaciones practicas del mineral.


Formación del azufre


El azufre elemental o nativo no tiene un origen uniforme y predominante. De hecho, se puede encontrar en ambientes muy diversos, permaneciendo estable en condiciones precisas.
El mineral de azufre se encuentra asociado generalmente con depósitos sedimentarios químico-evaporíticos (como la famosa formación yesoso-sulforosa italiana, que se extiende desde la Romaña hasta Sicilia).

En depósitos de este tipo, que se denominan azufreras, el azufre se origina a raíz de fenómenos de desoxigenación y disociación de los sulfatos con los que está asociado (como el yeso). Este proceso consiste en la perdida de oxigeno, quizá por obra de microorganismos, en particular bacterias anaerobias (capaces de vivir sin oxigeno).

Otra importante tipología entre las posibles modalidades genéticas del azufre elemental es la volcánica.

En efecto, el azufre puede depositarse por sublimación ( es decir, por el paso directo del estado gaseoso al solido) alrededor de las fumarolas, emisiones de gases y vapores constituidos principalmente por compuestos de azufre, como ácido sulfhídrico(H2S) o dióxido de azufre (SO2).
Además, el azufre nativo se puede formar por alteración y reducción de los de los sulfuros metálicos presentes en la zona superficial de los yacimientos minerales.

El azufre de origen sedimentario está asociado con otros minerales,como aragonito,yeso y celestina, e incluso betún, una sustancia orgánica natural constituida por hidrocarburos.
El azufre volcánico, en cambio, se encuentra asociado con sulfuros.


Yacimientos del azufre


El azufre nativo es un mineral relativamente poco común : aun así, se pueden encontrar yacimientos de azufre, a veces de gran extensión e importancia, en diferentes lugares del planeta.

En Latinoámerica el azufre se encuentra ampliamente difundido en el estado de Baja California (con cristales muy bellos en San Felipe), siendo moderado a escaso en el resto de México ; de origen volcánico  se conoce también de los Andes y de las provincias argentinas de Mendoza,San Juan, La rioja y Neuquén. Los cristales más grandes y bien formados se encuentran en la Isla de Sicilia y en la Romaña ( Italia), de donde procede un ejemplar de unos 30cm. expuesto en el Museo de Historia Natural de Milán. También en Italia cabe destacar algunos espléndidos ejemplares hallados en las fumarolas de las isla de Vulcano.

En el resto del mundo, se has hallado ejemplares dignos de admiración en Lvov ( Ucrania), en Texas, Luisana y Nevada (EE.UU), y en Japón.

Las características cromáticas y la paragenesis del azufre lo hacen un mineral prácticamente inconfundible. Sin embargo, en ocaciones puede confundirse con la esfalerita amarilla, aunque este último mineral es más pesado, más duro y tiene una exfoliación perfecta.


Aplicaciones industriales y usos del azufre


Tiempo atrás, el azufre elemental fue la principal fuente de extracción del mineral utilizado en la industria. Aunque en la actualidad el azufre se obtiene principalmente como uno de los subproductos de la industria petrolífera, el mineral nativo sigue teniendo una discreta importancia económica y comercial, como sucede en los países donde el desarrollo industrial no está muy avanzado.

El azufre, una vez extraído, se utiliza para la producción de ácido sulfúrico (H2SO4), en el proceso de vulcanización de la goma, para la producción de fertilizantes, pinturas,explosivos, insecticidas y fungicidas,así como en la industria farmacéutica (por ejemplo, para la producción de sulfamidas y jabones o cremas especiales para tratamientos dermatológicos).

El Azufre y la vulcanizacion de la goma


En la era del automóvil y de los transportes, uno de los material indispensables es la goma, una sustancia que todos conocemos muy bien. `Pero quizas no todos sepan que la goma no podría tener y conservar sus propiedades sin sufrir un tratamiento especial: la vulcanización. 

Este proceso es posible gracias al azufre. La vulcanización, es decir, el tratamiento en caliente de la goma con azufre, fue ideada en torno a 1840 por e inventor norteamericano Charles Goodyear, que consiguió poner a punto un método industrial para la fabricación de productos de goma capaces de permanecer elásticos e impermeables incluso a bajas temperaturas. 

La vulcanización es esencialmente una reacción que se produce en caliente entre el principal componente de la goma, el hidrocarburo-caucho, y una cierta cantidad de azufre. 

Normalmente, la vulcanización ¨elástica¨ requiere aproximadamente el 3%, se obtiene de ebonita, un tipo de goma vulcanizada con un alto porcentaje de azufre, que presenta cierta dureza y rigidez pero puede ser pulida y elaborada fácilmente. La ebonita tiene numerosas aplicaciones, como la fabricación de recipientes y aparatos que deben trabajar con acidos o de planchas de aislamiento y soportes de circuitos eléctricos.

Variedades del azufre


La rosickyíta es una modificación monoclinica del azufre nativo. Se trata de un hermoso mineral de color amarillo pálido, que puede adoptar matices verdosos y se encuentra en cristales laminares o aciculares de pequeñas dimensiones, generalmente inferiores a medio milímetro. En ocaciones se encuentra también sólo esquelético. Tiene un brillo ademantino y carece de exfoliación. La rosickyíta debe su nombre al mineralogista checo Rosicky.

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